¿Qué es la autofagia celular?

Los mecanismos de autofagia conllevan a un proceso de autodestrucción celular, y esa podría ser la clave para investigar enfermedades.

La palabra autofagia proviene del griego, significa
La palabra autofagia proviene del griego, significa "comerse a sí mismo", y consiste en un procedimiento de autodestrucción celular. | Fuente: RPP | Fotógrafo: Getty Images

El japonés Yoshinori Ohsumi fue galardonado con el premio Nobel de Medicina 2016 por el descubrimiento de los mecanismos de la autofagia, un hallazgo que abre las puertas a posibles tratamientos a enfermedades como el Alzheimer, el Parkinson e incluso el cáncer.

¿Qué es? La palabra autofagia proviene del griego, significa "comerse a sí mismo", y consiste en un procedimiento de autodestrucción celular como una respuesta de defensa al organismo. “La célula primero detecta qué lo está atacando, luego elimina o recicla cierta parte de su contenido -organelas o alimentos que puedan tener proteínas o azúcares- para defenderse. Cuando ya no puede, la célula se programa para autodestruirse y de esa manera evitar más daños, destruyendo también al invasor”, explicó el doctor Elmer Huerta, asesor médico de RPP Noticias.

¿Puede enfermar? Según la investigación de Ohsumi, cuando la célula se siente atacada desarrolla mecanismos gobernados por 15 genes; y de acuerdo a Huerta, cuando hay una reacción desproporcionada ocurren enfermedades autoinmunes como la soriasis, el vitíligo en la piel o el lupus.

Expectativas. Todavía hay mucho por esclarecer, pero el descubrimiento del nobel de medicina es la base para que la ciencia siga explorando en favor de la salud, por ejemplo, lográndose una explicación sobre cómo es que se degeneran las células cerebrales en el Alzheimer, o cómo es la respuesta ante infecciones como el VIH o el zika.